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Reportage sur les voitures écologiques aux salons de Detroit et Los Angeles

Plus concret que prometteur

Pour celui qui se rend à un salon de l'auto avec l'espoir de découvrir de nouveaux concept-cars d'autos à pile à combustible (PAC), ou simplement hybrides, les 2 salons américains étaient maigres. Plus de 10 voitures à PAC exposées, mais aucune inédite, et seulement 2 nouveaux concept-cars hybrides ! Il y avait heureusement 3 nouveaux hybrides de série, mais parmi les douzaines de nouveautés, il y a de quoi être déçu. Les stars du show étaient des remakes des Chevrolet Camaro et Dodge Challenger, avec pour seule concession au pétrole cher des systèmes de déactivation des cylindres en charge partielle. Merci alors à Ford d'avoir revigoré l'atmosphère avec ce joli coupe Reflex (ci-dessus). Cette petite auto, environ de la taille de l'ancien coupé Megane, est motorisée par un diesel 1.4 litres Duratork, plus connu en France sous l'appellation HDI. C'est le moteur des 206 et autres C2/C3, une mécanique peu réputé pour sa vigueur, mais qui est ici accompagné par 2 moteurs électriques. Le premier est associé au moteur diesel pour entrainer le train avant, tandis que le second moteur électrique transmet sa puissance au train arrière quand cela est nécessaire. Stockage de l'électricité par batteries Li-Ion, et alimentation secondaire par cellules photovoltaïques dans les phares et sur le toit. Là, Ford a fait fort, surtout que ce n'est pas que du concept, mais un avant-goût d'une nouvelle génération d'hybride chez Ford. Cela promet, et précisons aussi que cela est 100 % Ford, avec une gestion des brevets relatives aux technologies utilisées beaucoup plus rigoureuse que sur le Ford Escape.

Encore plus étonnant, surprenant même, le Concept-CT MIEV de Mitsubishi est un hybride série/parallèle comme personne n'en avait jamais imaginé à notre connaissance. Troisième concept MIEV, cette auto est à la base une pure hybride série, avec un petit moteur essence 3 cylindres (un litre de cylindrée), moteur accouplé à un générateur pour alimenter les 4 moteurs électriques qui sont dans les roues. Mais le moteur thermique est aussi associé à une transmission, pour lui permettre, en cas de besoin, de transmettre sa puissance aux roues arrières. Mitsubishi a donc associé un arbre de transmission à un moteur-roue ! Nous voudrions bien savoir comment le constructeur a fait cela, mais Mitsubishi ne le dit pas.

Les 3 hybrides suivants sont des voitures de série, et c'est là que Detroit retrouve de sa gloire car jamais on n'avait vu 3 nouveaux hybrides être présentés en un seul lieu. Nous commençons par les modèles américains, dont le moins cher est la Saturn Vue Green Line Hybrid (ci-contre). Ce modèle sera commercialisé à la fin de l'été au prix de 23.000 dollars. Ce n'est cependant qu'un mild-hybrid. Le moteur thermique se coupe en décélération, mais l'auto ne peut accélérer avec son seul moteur électrique. Le constructeur annonce pourtant un gain en consommation de 20 %, mais nous européens n'aurons pas le loisir de le vérifier, car il n'y aucun programme d'exportation pour venir proposer cette auto de ce côté-ci de l'Atlantique.

Plus ambitieux, le Chevrolet Tahoe hybride (ci-contre) est la première voiture GM à utiliser la technique bi-mode, pour laquelle le constructeur est associé à BMW et DaimlerChrysler. GM va tout changer avec cette technologie ! Ce Tahoe hybride ne sera disponible qu'au second semestre 2007, mais rapidement ensuite, le constructeur prévoit de porter sa technologie dans 11 autres modèles ! Et dans le même temps, Mercedes et BMW vont eux aussi exploiter la chose... On va donc les voir partout ces hybrides bi-mode, et on en reparlera souvent, car c'est peut-être une technologie plus performante que celle de Toyota. Il faudra voir à l'usage... Dommage qu'il faille encore attendre une année pour cela, mais c'est le temps pour mettre au diapason la production et toute la chaine des équipementiers, car réécrivons-le, GM voit grand, grosses productions en vue...

Sur ce Tahoe, les puissances annoncées sont de 300 ch pour le moteur essence (V8 de 5,3 litres), avec 2 moteurs électriques de 60 kW chacun. Un pour le fonctionnement du système hybride en usage urbain, un autre pour la route, c'est cela le bi-mode, et c'est une architecture également exploitable sur des propulsions que des tractions, des essences ou des diesels.

Autre constructeur qui voit grand, Toyota. Le nippon présentait à Detroit la nouvelle mouture de sa Camry. La précedente génération avait été dévoilée à Francfort en 2001, c'était l'époque où le constructeur croyait encore qu'elle pourrait se vendre en Europe, ce n'est plus le cas. Il serait très étonnant que ce modèle revienne sur nos côtes. Mais pour les américains qui adorent la Camry, cette nouvelle génération existera dans une version hybride. Complet, il reprend toute l'architecture coûteuse de la Prius, et nous sommes alors curieux de savoir à quel prix Toyota va le proposer. Car en terme de puissance, l'hybride sera en milieu de gamme. La version 4 cylindres de la Camry délivre en effet 158 ch, tandis que la 6 cylindres en offre 268. Or, l'hybride reprend le moteur 4 cylindres en le modifiant pour le faire fonctionner selon le cycle Atkinson, et la puissance maximale combinée avec le moteur électrique est de 192 ch. L'hybride sera obligatoirement plus cher que la version V6 de 268 ch, mais de combien, nous aurons la réponse au second semestre 2006.

Ensuite, des autos qui ne sont pas hybrides, mais néanmoins avec une particularité intéressante, comme la nouvelle Lexus LS460. Cette auto est équipée d'une transmission automatique à 8 vitesses ! Une première pour un véhicule particulier. Mais si nous comprenons bien l'intérêt d'offrir un grand nombre de rapports, nous nous interrogeons sur le rendement global, parce que la pleine exploitation de ces 8 rapports suppose des changements de rapports très très fréquents. Nous espérons que les ingénieurs seront parvenus à raccourcir le temps d'un changement de vitesse, car sinon l'intérêt sera limité...

Avec au contraire un intérêt immense, Mercedes montrait que comme GM, les allemands aussi voient grand. Avec Bluetec. La Mercedes classe S hybride présentée au dernier salon de Francfort était déjà Bluetec, mais à Detroit, la classe E, le nouveau classe GL, et même la Jeep Grand Cherokee étaient présentés en version Bluetec. De quoi s'agit-il ? D'une appellation commerciale en fait, un peu comme Hybrid Synergy Drive pour Toyota, et qui regroupe un ensemble de technologies anti-pollution applicables aux moteurs diesel. Filtre à particules, catalyseur deNOx, et gestion électronique, c'est tout cela Bluetec, avec un niveau de raffinement technologique inconnu jusqu'alors, pour donner des performances écologiques si étonnantes qu'il est question d'étendre aux particuliers qui achèteront cette technologie, les avantages fiscaux aujourd'hui réservés à ceux qui achètent des hybrides. C'est sans doute une bonne idée, car les gens qui roulent diesel sont matraqués aux USA. Le litre de gazole y est 15/20 % plus cher que celui d'essence (parce que c'est le carburant des camions, et qu'ils usent plus les routes que les voitures), mais nous notons pourtant que cela n'empêche pas les ventes de diesel d'augmenter, et que l'année dernière déjà, Ford avait présenté 2 concept-cars à moteur diesel... Le Sénat américain verra la question de cet avantage fiscal à la fin de l'année, car le défaut de Bluetec est d'exiger un gazole de très haute qualité, avec une teneur en souffre inférieure à 15 ppm, ce qui n'est hélas pas encore disponible partout.

En l'attendant, Honda reste seul à proposer sur le marché américain une voiture prévue pour fonctionner au gaz naturel : la Civic. La nouvelle génération était exposée au salon de Los Angeles avec son petit compresseur, par lequel le particulier peut faire son plein chez lui. Pour celui qui est sensible à cette facilité, avec le fait que le gaz naturel a une plus faible teneur en carbone que l'essence, cette Civic peut être intéressante, mais dommage qu'Honda soit désespérément seul à avoir fait le choix de ce carburant. Il faudrait au moins un autre constructeur pour donner confiance aux américains dans le gaz naturel...

Dommage, ou plutôt tant mieux. Car si on doit développer, promouvoir, de nouveaux carburants, autant que ce ne soit pas des hydrocarbures fossiles. Ford et GM se livrent sur ce sujet à une véritable guerre des chiffres, pour établir celui qui a déjà fabriqué le plus grand nombre de véhicules Flex-Fuel. C'est ainsi qu'on désigne aux USA, les voitures pouvant fonctionner aussi bien avec de l'essence que de l'E85, une essence coupée avec 85 % d'éthanol. Pour mettre en valeur l'intérêt de ce carburant, Saab (marque appartenant à GM) a réalisé une version hautes performances de son modèle 9/5 Flex-Fuel. Son 4 cylindres turbocompressé produit 310 ch, et avec son carburant agricole à 85 %, les experts ont calculé que le gain en émission de gazs à effet de serre était de 70 %.

Mais Ford fait plus fort avec son concept F250 Super Chief. C'est le gros bébé de 6,73 m ci-contre, dont le capot est plus haut que la poitrine d'une femme. Sous cette allure de brute, cet engin possède une technique inédite, qui lui permet de faire fonctionner son moteur V10 à compresseur aussi bien avec de l'essence, que de l'E85, ou que de l'hydrogène ! Il n'y a pourtant rien de révolutionnaire sous son capot, c'est essentiellement grâce à une gestion moteur particulièrement sophistiquée. Ford a ensuite fait tous les calculs possibles, et comme on le savait déjà, si les biocarburants sont avantageux en terme de réduction des émissions de CO2, l'hydrogène l'est encore plus. Mais quel malheur qu'il n'y ait pas eu de nouvelles voitures à PAC sur ces 2 salons de Detroit et Los Angeles ! On sait pourquoi en fait, c'est la faute aux difficultés financières de General Motors.

Le premier groupe auto mondial aurait dû présenter une nouvelle version de sa Sequel, mais il lui a fallu faire des coupes dans ses budgets R&D, ce qui n'est pas bon présage pour la suite des opérations... Mais une immense lueur d'espoir pour l'écologie toutefois, les paroles de Takeo Fukui. Le patron d'Honda, qui exposait à Detroit la FCX Concept (dévoilé à Tokyo il y a 3 mois) a expliqué tranquillement que ce prototype ressemblait beaucoup à la voiture à PAC que le constructeur prévoit de produire en série d'ici 3/4 ans. Il y a déjà eu beaucoup de promesses non tenues au chapitre des intentions de production des voitures à PAC. Mais Honda, ils ont l'habitude de faire ce qu'ils disent. Alors tant mieux, nous attendons. Les hybrides essence/électricité et le diesel propre sont d'immenses progrès, mais nous attendons toujours la voiture zéro pollution à l'utilisation, tout en ayant des performances équivalentes aux voitures à essence, et nous ne voyons pas ce qu'elle pourrait être, hormis une voiture à PAC alimentée en hydrogène. C'est Honda qui va la faire.







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